Die Synagoge in christlichem Dienst – Die Umwandlung der Synagogen an der Wende zum 15. Jahrhundert in Kastilien und Aragón

Franziska Kleybolte, Universität Münster

Abstract: The conversion of sacred space by members of another religion is a phenomenon that runs through history and can also be traced again and again for the Iberian Peninsula since Visigothic times and through various parties. The structural conversion of synagogues into churches, however, did not occur until the end of the 14th century. During this period, the situation for the Jewish communities in Sefarad deteriorated seriously in many places. This is also reflected in the politics that the synagogues experienced and which now became increasingly victims of various forms of Christian appropriation (destruction, conversion, Christian sermons in the synagogue). Here, as it is argued, the Christian authorities targeted the institutional and symbolic function and significance of the synagogue.

Resumen: La conversión de un espacio sagrado por parte de miembros de otra religión es un fenómeno que recorre la historia y que se puede rastrear una y otra vez para la Península Ibérica desde la época visigoda y por miembros tanto del cristianismo como del islam. Sin embargo, la conversión estructural de las sinagogas en iglesias no se produjo sino hasta finales del siglo XIV. Durante este periodo, la situación de las comunidades judías de Sefarad se deterioró gravemente en varios lugares. Esto se refleja también en la política que experimentaron las sinagogas, que fueron sujetas cada vez más a diversas formas de apropiación cristiana (destrucción, conversión, sermones cristianos predicados en la sinagoga). Este artículo argumenta que las autoridades cristianas apuntaron a la función y el significado institucional y simbólico de la sinagoga.

Zusammenfassung: Ist die Umwandlung von sakralem Raum durch Mitglieder einer anderen Religion ein die Geschichte durchziehendes Phänomen und lässt sich auch für die Iberische Halbinsel seit Visigothischer Zeit und durch verschiedene Parteien immer wieder nachvollziehen, so trat die strukturelle Umwandlung von Synagogen in Kirchen erst mit dem Ende des 14. Jahrhunderts auf. In dieser Zeit verschlechterter sich die Situation für die jüdischen Gemeinden in Sefarad vielerorts gravierend. Dies zeigt sich auch in der Politik, welche die Synagogen erfuhren und nun vermehrtes Opfer von verschiedenen Formen der christlichen Appropriation (Zerstörung, Umwandlung, christliche Predigten in der Synagoge) wurden. Dabei wurde von christlicher Seite, so die Argumentation, zum einen auf die institutionelle und symbolische Funktion und Bedeutung der Synagoge abgezielt.

Die Umwandlung von Synagogen1  in christliche Gotteshäuser ist eine stete Begleiterin der Synagogengeschichte, der Forschung gemeinhin bekannt und doch wissenschaftlich wenig untersucht – so auch für die mittelalterlich Iberische Halbinsel2 Dies ist nicht nur angesichts der Menge an Synagogenumwandlungen bemerkenswert, die dort vorgenommen wurden – nach meinen Recherchen wurden zwischen dem 11. und 16. Jahrhundert von christlicher Seite mehr als 200 Synagogen in Kapellen, Kirchen oder Klöster, umgewandelt –, sondern auch ob der damit einhergehenden Bekanntheit des Phänomens: “The Iberian peninsula […] is the most famous for the phenomenon of former synagogue buildings surviving as churches.”3

Auch wenn die Praxis der Umwandlung von sakralen Stätten ‚der Anderen‘ in Iberien seit visigothischer Zeit kontinuierlich praktiziert wurde, so traf dies Synagogen strukturell erst unter christlicher Herrschaft ab dem Ende des 14. Jahrhunderts im Zusammenhang mit der Verfolgung der jüdischen Gemeinden von Kastilien-Leon und Aragón 1391/92. Interessant ist dabei, dass Ferrand Martines, jener Prediger, welcher als Katalysator, wenn nicht direkter Auslöser der Verfolgungen betrachtet wird,4 bereits seit den 1380er Jahren explizit gegen die Synagogen predigte und ihre Zerstörungen anordnete: „Ich, Ferrand Martines, […] ordne Euch den Klerikern und Kirchendienern von Santolalla de la Sierra an, […] dass ihr innerhalb von drei Stunden die Synagoge zerstört, in welcher die Feinde Gottes und der Kirche, die Juden genannt werden, […] ihre Idolatrie betreiben.“5

Wenn auch die vielen während und nach 1391/92 durchgeführten Synagogenumwandlungen als Folge der Verfolgungen verstanden werden können, so ist auch die bereits zuvor bestehende anti-synagogale Stimmung, hier ausgedrückt in den von Martines überlieferten Aussagen, für die folgenden Entwicklungen als treibend zu verstehen. Die Ereignisse von 1391/92, welche ob ihrer Transregionalität und ihres Ausmaßes immer wieder als Wendepunkt in der mittelalterlich sefardischen Geschichte betont werden,6 lassen sich daher – so die These – auch als Wendepunkt in der christlichen Synagogenpolitik in Kastilien und Aragón verstehen.

Die Synagoge, welche weit mehr als eine bloß religiöse Funktionen erfüllte und die zentrale Institution und häufig auch das zentrale Gebäude einer jeden jüdischen Gemeinde darstellte,7 war von christlichen iberischen Autoritäten, im Wissen um die Bedeutung für die jüdische Seite, stets realpolitisch instrumentalisiert worden, wie Yom Tov-Assis betont: „The decision of the king-counts concerning synagogues were generally in accord with their favourable policy towards the Jews and should be interpreted in the wider context of their attitudes towards the Jewish community.“8 Diese ‚wohlgesinnte Politik‘ bestand insbesondere in der Genehmigung synagogaler Neubauten, was seit der Antike gesetzlich verboten war, sowie der Renovierung von Synagogen, was wiederum gesetzlich stark eingeschränkt war.9 Mit dem Ende des 14. Jahrhunderts lässt sich umgekehrt eine zunehmend rigide Politik und Praxis erkennen. Gewiss hatte es auch in den Jahrhunderten zuvor Umwandlungen von, Angriffe auf, und die Umsetzung jener einschränkenden Gesetze bezüglich der Synagogen gegeben; und gleichwohl bestanden auch im 15. Jahrhundert Synagogen fort und wurden neu gebaut. Doch nahmen zum einen die physischen Angriffe auf die Synagoge in Form von Zerstörung, Beschädigung und Umwandlung zu. Zum anderen lässt sich eine Verschiebung der Akteur*innen erkennen. Hatte es sich bei den Aggressor*innen zuvor in der Regel um die lokale Bevölkerung oder regionale Kleriker gehandelt, waren es zunehmend die Könige selbst, die Synagogen appropriierten, indem sie keine Hilfe leisteten oder selbst Gesetze und Anordnungen erließen, die direkt oder indirekt verschiedene Arten von Appropriationen, darunter auch Konversionen, zur Folge hatten.10

Die Analyse der Umwandlung von Synagogen in Kirchen im späten 14. und frühen 15. Jahrhundert in den Königreichen Kastilien-Leon und Aragón ist das Thema meines Promotionsprojektes. Das Projekt will damit einen Beitrag zur Untersuchung dieses noch wenig erforschten Themas darstellen. Von jüdischer wie christlicher Seite besaß die Synagoge zahlreiche Funktionen und war auf inter-, intra- und extrareligiösen Ebene symbolisch stark aufgeladen. Die analytische Konzentration auf diese Umwandlungen lässt sich daher auch als Linse begreifen, in deren Brennpunkt diese drei Ebenen verschmelzen.


Photo: Gebäudebeschilderung außen an der Wand der Corpus Christi Kirche in Segovia, der ehemaligen Sinagoga Mayor (Hauptsynagoge) Segovias, welche zwischen 1410 und 1419 vermutlich mit Erlaubnis der Regentin Katharina von Lancaster umgewandelt wurde. Ein Bericht 50 Jahre später setzt die Umwandlung in den Zusammenhang mit einem Hostienfrevelvorwurf. (Bild: von der Autorin aufgenommen).

  1. Umwandlung meint hier den gesamten Prozess der Enteignung einer Synagoge mit anschließender Umfunktionierung (Weihe, zuweilen Umbau, Abriss zum Neubau) und Weiterverwendung für eigene Zwecke. Zumeist handelte es sich dabei um sakrale Zwecke, doch manche Räume wurden auch profaniert und etwa als Wohnhäuser oder Ställe verwendet. Es ist aus den Quellen nicht immer zu entnehmen, ob entsprechende Umwandlungen bereits vor oder mit der Enteignung der Synagogen vorgesehen waren. Die Quellen, die überliefert sind und die Fülle an Umwandlungen, welche auf eine etablierte und damit routinierte Praxis hindeuten, legen dies jedoch nahe. So wird bei diesen Umwandlungen generell – selbstverständlich mit Ausnahmen – von einer gezielten Handlung ausgegangen. []
  2. Mehr noch finden sich Einzelstudien in Form von Aufsätzen, welche sich der Umwandlung einer sakralen Stätte zuwenden, jedoch keine Überblickswerke. So gibt es kein solches Werk für die Iberische Halbinsel. Umwandlungen werden in Überblickwerken zu Synagogen wie von Cantera Burgos oder Luis Lacave genannt, aber nicht explizit thematisiert: Francisco Cantera Burgos, Sinagogas Espanolas. Con Especial Estudio de la de Cordoba y la Toledana de El Transito, Madrid 1955 und José Luis Lacave, Juderías y Sinagogas Españolas, Bilbao 1992. Zu umfassenderen Studien von Synagogenumwandlungen im Heiligen Römischen Reich (HRR) z. B. Röckelein, Hedwig, Die grabstain, so vil tausent guldin wert sein. Vom Umgang der Christen mit Synagogen und jüdischen Friedhöfen im Mittelalter und am Beginn der Neuzeit, in: Aschkenas 5.1 (1995), S. 11–46; Minty, Mary, ‚Judengasse‘ to Christian Quarter. The Phenomenon of the Converted Synagogue in the Late Medieval and Early Modern Holy Roman Empire, in: Bob Scriber/Trevor Johnson (hg.), Popular Religion in Germany and Central Europe. 1400–1800, London 1996, S. 58–86; Mitchell Merback, Pilgrimage & Pogrom. Violence, Memory, and Visual Culture at the Host-Miracle Shrines of Germany and Austria, Chicago/London 2012. Zu Studien von Einzelbeispielen im HRR z. B. Allyson F.Creasman, The Virgin Mary Against the Jews. Anti-Jewish Polemic in the Pilgrimage to the Schöne Maria of Regensburg, 1519–25, in: The Sixteenth Century Journal 33. 4 (2002), S. 963–980; Mitchell Merback, The Vanquished Synagogue the Risen Host and the Grateful Dead at the Salvatorkirche in Passau, in: Peregrinations: Journal of Medieval Art and Architecture 1, 4 (2005), S. 1–29; und Elzbieta Jastrzebowska, The Church Atop a Synagogue in Chersonesos, in: Archaeologia 62–63 (2011/12), S. 61–73. Für die Iberische Halbinsel lässt sich auch hier keine explizite Einzelstudie finden, aber die Umwandlungen werden häufig in allgemeinen Untersuchungen zu den Synagogen mitverhandelt. S. z. B. Bartolomé Herrero, Bonifacio, La Sinagoga Mayor de Segovia y sus Propiedades Urbanas a Comienzos del Siglo XV, in: Sefarad 72.1 (2012), S. 191–225. Anders verhält sich dies interessanter Weise bei den Umwandlungen von Moscheen, welche etwa von Heather Ecker, Amy Remensnyder und Tobias Arera-Rütenik eingehender untersucht wurden. []
  3. Barry L. Stiefel, Jews and the Renaissance of Synagogue Architecture, 1450–1730. London 2014, S. 13. []
  4. Wenig ist über den Erzdiakon von Ecija, Ferrand Martines, bekannt. Die ausführlichste Studie über Martines stammt bisher aus dem 19. Jahrhundert: Henry Charles Lea, Ferrand Martinez and the Massacres of 1391, in: The American Historical Review 1,2 (1896), S. 209–219. Maya S. Irish befasst sich jedoch auch ausführlicher mit ihm im Kontext ihrer Untersuchungen zu den Verfolgungen von 1391/92: Maya Soifer Irish, Toward 1391: The anti-Jewish preaching of Ferrant Martinez in Seville, in: Johnathan Adams/Cordelia Hess (hg.), The Medieval Roots of Antisemitism: Continuities and Discontinuities From the Middle Ages to the Present Day, London 2018, S. 306–319. Eine Monographie von ihr zu den Verfolgungen ist im Entstehen (S. ihren Internetaufritt an de Rice University: https://profiles.rice.edu/faculty/maya-soifer-irish (zuletzt aufgerufen am 26.10.22). []
  5. Yo, Ferrand Martines […] mando á vos los cléricos é sacristanes de Santolalla de la Sierra […] ffasta tres oras derroquedes la casa Sinagoga, en que los enemigos de Dios é de la Iglesia, que se llama Judíos, (…) ffasen su idolatría.“ (Übers. der Autorin), AHN, CLERO-REGULAR-SECULAR, 7215, n° 7. Mit kleinen Fehlern auch ediert in Jitzhak Baer, Die Juden im christlichen Spanien. Erster Teil: Urkunden und Regesten, Vol. II, Berlin 1929, S. 211ff. and José Amador de los Ríos, Historia social, política y religiosa de los judíos en España y Portugal. Vol. 2, Madrid 1876, S. 531ff. []
  6. Vgl. z.B. Angus MacKay, Popular Movements and Pogroms in Fifteenth-Century Castile, in: Past & Present 55 (1972), S. 33-67, hier: S. 39. []
  7. S. Yom-Tov Assis, Synagogues in Medieval Spain, in: Jewish Art 18 (1992), S. 6–29. []
  8. Yom-Tov Assis, Golden Age of Aragonese Jewry: Community and Society in the Crown of Aragón. 1213–1327, Liverpool 1997, S. 210. []
  9. Vgl. Simon Paulus, Die Architektur der Synagoge im Mittelalter. Überlieferung und Bestand, Petersberg 2007, S. 33–38. []
  10. S. als Bsp. die unterlassene Verteidigung etwa während der Verfolgungen von 1391/92 von königlicher Seite in Kastilien-León und Aragón und der ausbleibenden Nachverfolgung und Bestrafung von Täter*innen im Nachhinein. Vgl. z. B. Benjamin R. Gampel, Anti-Jewish Riots in the Crown of Aragón and the Royal Response, 1391–1392, Cambridge 2016. S. zu den erlassenen Regeln die Gesetze von Ayllon, welche eine gesellschaftliche wie räumliche Ausgrenzung der jüdischen wie muslimischen Bevölkerung vorsah. Im Zuge der Umsiedlung der jüdischen Bevölkerung in von der christlichen Bevölkerung getrennten Vierteln, kam es vielfach zur Umwandlung von Synagogen. Vgl. Carolina M. Ley Losada, Divina y Ley Terrena. Antijudaísmo y Estrategias de Conversión en la Campaña Castellana de San Vicente Ferrer (1411–1412), in: Hispania Sacra 65 (2013), S. 603–640. Vicente Ferrer, welcher von Juan II. (1405–1454) beziehungsweise seiner als Regentin waltenden Mutter Katharina von Lancaster (wahrscheinl. 1373–1418), zur Durchsetzung jener Gesetze angeheuert wurde und selbst in die in Aragón kurze Zeit spätere stattfindende Disputation von Tortosa eingeweiht war, führte durch seine Predigten wiederum zu Angriffen auf Synagogen. Vgl. ebd. und Carolina M. Ley Losada, Powerful Words. St Vincent Ferrer’s Preaching and the Jews in Medieval Castile, in: Thomas V.Cohen/ Lesley K. Twomey (hg.), Spoken Word and Social Practice. Orality in Europe (1400–1700), Leiden 2015, S. 200-221 und Pedro Cátedra García, Sermón, sociedad y literatura en la Edad Media. San Vicente Ferrer en Castilla (1411–1412). Estudio bibliográfico, literario y edición de textos inéditos, Salamanca 1994. Eine Verschärfung der Regelungen zu Synagogen lässt sich zudem explizit auch in einer Bulle Benedikts XIII. (1328 o. 1342/43–1423) aus dem Jahre 1415 finden, welche sich zwar inhaltlich kaum von vorhergehenden Bullen und Erlässen (s. Fußn. 9) unterscheidet, hinsichtlich seiner Schärfe jedoch sehr. S. die edierte Bulle in: Amador de los Ríos, Vol. 2 1876, S. 549f. und vgl. Paulus 2007, S. 37. []

The Multidirectional Memories of Medieval Iberia in the Hispanophone World

Dr. Rebecca de Souza, Freie Universität Berlin

Zusammenfassung: Wie, wann and warum wurde die mittelalterliche iberische Halbinsel nach 1492 erinnert? Genauer, wie gedachte man dort der Periode andalusischer Vorherrschaft, vor allem der des Kalifats von Cordoba, in der späteren Kulturproduktion des mittelalterlichen Iberiens und des modernen Spaniens? Was bedeutet es Jahrhunderte später oder sogar in postkolonialer Diaspora eine dichterische Form des ersteren nicht nur wieder aufzugreifen, sondern sie neu zu interpretieren? Mit diesen Fragen setzt sich Dr. Rebecca de Souza’s Forschung auseinander, indem sie die kulturelle Erinnerung des Mittelalters in der spanischsprachigen Kulturproduktion weltweit in den Blick nimmt.

Abstract: How, when, and why has medieval Iberia been remembered after 1492? Specifically, how is the period of Andalusi domination on the Peninsula, particularly under the Caliphate of Cordoba, recalled in later cultural production in medieval Iberia and modern Spain? What does it mean to return to and reinterpret a medieval Iberian poetic form in later centuries, or even in postcolonial locations and diaspora? Dr. Rebecca de Souza’s research addresses these questions by focusing on the cultural memory of the Middle Ages in Hispanophone cultural production worldwide.

Ruled by the Umayyad dynasty, the Caliphate of Cordoba dominated the Iberian Peninsula from its foundation in 929 until its collapse in 1031. The Caliphate was the apogee of al-Andalus, not only in terms of population but also with respect to its economic and cultural achievements. Its first and longest ruling Caliph ʻAbd al- Rahmān III (r. 929-961) oversaw the extensive architectural developments of Cordoba’s Mosque and the magnificent palace complex Madīnat al-Zahrāʾ, the minting of gold, and an intellectual project spanning historiography, religious and legal scholarship. Modern historians have waxed lyrical on the Caliphate’s fabled convivencia, a notion first coined by Américo Castro to describe “el modelo prestigioso de la tolerancia islámica” towards the Christian and Jewish communities of al-Andalus.1 Castro’s ideas were famously taken up by María Rosa Menocal, for whom the Umayyads “defined their version of Islam as one that loved its dialogues with other traditions”.2 Many have since problematised the concept, however, particularly given “los datos que tenemos sobre las comunidades judía y cristiana en época del Califato de Córdoba son muy escasos”3 and the Caliphate’s recourse to violence to deal with social unrest.4 The Caliphate’s social, cultural, and economic advances are undeniable, as is its successful territorial hold over the Peninsula, even if its internal social formation was more complicated than the utopian convivencia model would have us believe.

The contested history of the Caliphate is not solely of interest to modern scholars. Some three centuries after its decline, in the chronicle project known as the Estoria de España (c. 1260-1289), Castilian historians in the courts of Kings Alfonso X and his son Sancho IV sought to narrate their kingdom’s interactions with the Caliphate in this period – a time when Castile was a mere county. Central to their historiographical reconstruction of the late-tenth century was a local, faction-based story set on the County of Castile’s border with Cordoba, known as the Siete infantes de Lara, set c. 990. The medieval chronicle versions of this story narrate a familial – rather than regional or proto-national – conflict that markedly features intercultural interaction between Christian Castilians and Muslim Andalusis that is not predicated upon conflict but on personal relationships across porous frontiers. It contrasts to other medieval legends that have proven popular subjects of rewriting, such as that of King Rodrigo or the Poema de mio Cid, which frame cross-border alliances as treachery and depict largely cross-border conflict respectively. The Siete infantes tells of a familial betrayal by a Castilian nobleman who leverages his cross-border alliance with the Umayyad Caliphate to oust his brother-in-law and nephews. The betrayal is only avenged by the reverse border-crossing by the illegitimate child of the brother-in- law, fathered in Cordoba, who returns to put an end to the internal Castilian conflict and converts to Christianity from Islam.

My doctoral research set out to identify how and why this story of a weak, conflictual county of Castile, dependent socioeconomically and morally upon Andalusi intervention, is repeatedly rewritten in an increasingly racially and religiously homogeneous medieval Iberia and, later, Spain. To do so, I selected a series of temporally and formally diverse rewritings: three chronicles from the thirteenth-fifteenth centuries, hitherto undiscussed romances from early modern Spain and the Sephardic diaspora, two comedias, and nineteenth-century Romantic works. Each work retains a borderland setting, conducive to identity change, and depicts peaceable interracial interactions. Rewritings of the Siete infantes are therefore not simply nostalgic invocations of a stable collective memory; they in fact leverage the tenth century to question dominant ideologies of identity and difference, drawing on the complex, lived reality of medieval Iberia and its shifting borders. Throughout literary history, neomedievalism has therefore served as a productive, prescient discourse of cultural memory through which chroniclers, poets, playwrights, and authors can look forward and question the inevitability of Christian-Castilian colonial hegemony by invoking a narrative of Christian Iberia’s own subjugation.


Photo: Prince Mudarra says goodbye to his mother to start looking for his father, in: Otto Van Veen, Historia septem infantium de Lara, 1612, Object number: RP-P-H-OB-44.035, URL: [https://www.rijksmuseum.nl/nl/collectie/RP-P-H-OB-44.035].

  1. Castro, Américo. 1954. La realidad histórica de España (Mexico: Editorial Porrúa), p. 97. []
  2. Menocal, Maria Rosa. 2002. The Ornament of the World: How Muslims, Jews, and Christians Created a Culture of Tolerance in Medieval Spain (Boston: Little, Brown), p. 21 []
  3. Manzano Moreno, Eduardo. 2013. ‘Qurtuba: algunas reflexiones críticas sobre el Califato de Córdoba y el mito de la convivencia’, Revista Awraq, 7, p. 239 []
  4. Fierro, Maribel. 2005. ʿAbd Al-Rahman III: The First Cordoban Caliph (Oxford: Oneworld), 2005, pp. 107-108 []

Intercultural Processes of Interaction and their Participants in the Western Mediterranean: Norman Sicily (1061–1194) and the Kingdom of València (1238–1276) in Comparison

Eric Böhme, Konstanz

Abstract: Im Rahmen des hier vorgestellten Habilitationsprojektes werden in zwei miteinander zu vergleichenden Fallstudien zu Sizilien und zur Iberischen Levante jeweils Phasen bedeutender Umbrüche in den Blick genommen, die durch den Herrschaftswechsel von islamischer zu christlicher Oberherrschaft konstituiert wurden. Die neuen Herrschaftsstrukturen konnten nur über permanente Kommunikations-, Interaktions- und Aushandlungsprozesse etabliert und stabilisiert werden. Eine bedeutende Rolle dabei spielten Mediatoren, die einen zentralen Untersuchungsgegenstand des Projektes darstellen. Im Rahmen einer komparativen Analyse der Austauschprozesse zwischen den bereits ansässigen und neu zugewanderten Gesellschaftsgruppen sowie den neuen Herrschaftsträgern gilt es, Rückschlüsse über die möglichen Rollen, Motivationen und Verhaltensmuster dieser Vermittler sowie über sich etablierende Kommunikationsmechanismen unter ihrer Beteiligung zu ziehen. Die Ergebnisse des Projektes sollen die Forschungsdiskussion zu Kommunikations- und Interaktionsdynamiken in den multireligiös und multikulturell geprägten Gesellschaften des Euromediterraneums um einige neue Perspektiven erweitern.

Both the Iberian Peninsula and Southern Italy can be considered particularly interesting zones of contact in the Western Mediterranean where, in the course of many centuries, Muslims, Jews, and Christians frequently engaged in processes of interaction which could be characterised by peaceful and pragmatic conveniencia1 as well as by violence. In order to initiate and conduct communication and interaction between different cultures and religions effectively, all participants made use of mediators capable of acting as agents between the sides. Through combining and applying different verbal and cultural competences, these ‘border crossers’ were able to assume a variety of roles in processes of communication, interaction and negotiation.

Within the scope of the research project outlined here, this phenomenon shall be analysed in two case studies ultimately to be compared with each other. The first case study will deal with Norman Sicily. Featuring a multicultural population of both Muslims and Greek Orthodox Christians, Siqilīya was ruled until the second half of the 11th century by the Islamic dynasty of the Banī Kalb which, however, was unable to directly exert authority over large parts of the island. Instead, different petty rulers strove to extend their respective reach of influence thus creating a situation which facilitated the expansion of Norman rule from the Southern Italian mainland in 1061. Still, it took several decades for Roger I and his followers to force the whole island under Latin-Christian authority; Balarm/Palermo resisted until 1072, Siraqūsa/Syracuse until 1086 and Nūṭus/Noto fell only in 1091.

The comparative case study will focus on the Kingdom of València which was formed during the 1230s and 1240s in the context of the rapidly progressing expansion of the Crown of Aragón into the eastern parts of al-AndalusMuslim rule over the so-called Šarq al-Andalus had gradually fragmented after the collapse of Almohad rule, thus constituting a situation quite similar to the circumstances in Sicily. After the conquest of the city of València in 1238 in the wake of the crusade of King James I of Aragón, the new ‘Christian’ kingdom was formally established as part of the Crown of Aragón and in the following years expanded to cover vast territories between Qalʿa Murīla / Morella in the north and Šīšūna/Xixona in the south.

In both cases to be studied, the invasion and gradual expansion of Latin-Christian rule into regions which for centuries had been part of the dar al-islām constituted immense tension fields originating in a quite similar outset. In Sicily as well as in the Iberian Levant, the vast majority of the population did not adhere to the Latin-Christian faith of the conquerors and their comparatively small number of followers. This extraordinarily asymmetrical ratio between ‘rulers’ and ‘ruled’ balanced out only in the course of many decades by means of migration processes as well as guided measures such as waves of expulsion or the recruitment of Latin-Christian settlers. Initially, the non-Latin population groups and their traditional way of living received a basic and frequently chartered degree of respect and protection by the rulers and their functionaries which, at times, deliberately fostered the coexistence of cultures and religions. However, the omnipresent and in part rapidly progressing discrimination and gradual exclusion of non-Latins from most spheres of social and political interaction repeatedly triggered uprisings against the new rulers and their foreign elites.

Against the background of this extraordinarily strained basic situation in both regions, the new structures of rule could only be established and stabilised by means of constant processes of communication, interaction, and negotiation. As mentioned above, mediators were of central importance in these processes and therefore will be the focus of the research project presented here. By analysing the multitude of processes of interaction which arose between the already resident and newly immigrated population groups as well as the representatives of the new rulers, it will be the main task to draw conclusions on the possible roles, motivations and behaviour patterns of these mediators as well as the mechanisms of communication established with their participation.

Concerning its basic theoretical approach, the research project connects to the DFG project ‘Mediation von Herrschaft an den Grenzen Lateineuropas im Spätmittelalter’ (Chair of Medieval History, Leipzig University). Through their particular dynamics, the phases of changes of rulership in the two chosen border regions of ‘Latin’ Europe provide a suitable framework for analysing processes of interaction and negotiation between new and old elites. Against this backdrop, processes of integration and disintegration as well as aspects of legitimisation and delegitimisation of rulership are phenomena to be touched upon as well. The term ‘rulership’, which in itself is perceived as an analytical category requiring constant reflection, denotes a complex practice characterised by communication and discourse within a larger field of action. The field itself and thus the tangible individuals or groups acting in it are in turn influenced by overarching macro structures. The analysis will not focus on the ‘ruler(s)’ but on the ‘ruled’ groups and the interactions between them.

In order to examine this field, the research project will utilise a triad of terms which as well are perceived as analytical categories in need of constant reflection: MediationMediators und Mediatisation. The term Mediation denotes individual processes and moments in which rulership and its reach are subject to negotiation. Of central importance for analysing this phenomenon are Mediators as tangible participants in these processes of negotiation. The third term Mediatisation describes processes through which rulership in certain fields of action is outsourced on specialised and partly newly formed institutions and thereby made ‘mediatable’, at least to an extent. The consistent application and reflection of these terms is supposed to foster a better grasp of the characteristics of the border regions examined, without falling back on the notorious Central European paradigm of ‘modernisation’. The main questions to be treated using this theoretical approach and grid of criteria are:

  1. Which concrete moments of interaction between the resident ethnic, religious, social, and legal groups and the new authorities can be traced?
  2. How did these groups assert their demands towards the rulers and their representatives?
  3. Who were the mediators (or mediator groups) in the underlying processes of communication, interaction and negotiation? What potentially motivated them to participate?
  4. Which patterns or mechanisms of communication and/or interaction between the participating sides (‘ruled’ – ‘mediators’ – ‘rulers’) emerged and were established?
  5. Change of perspective: Which strategies did the rulers and their representatives apply in order to establish their authority over and within the heterogeneous structures of the different interest groups?

For both case studies, the foundation on which these questions shall be treated is formed by a very heterogeneous selection of sources from different genres and cultural backgrounds. Concerning the situation in the Kingdom of València, the first sources to be analysed are those whose creation context is directly connected with the establishment of Latin-Christian rule over the subjected territories. This is the case for the Llibre de Repartiment del Regne de València and the Cartes de poblament which certified the recognition of certain rights and obligations of individual Muslim communities as a result of negotiations conducted in the run-up to their capitulation. Narrative sources such as the works of Ibn al-Abbār or the quatre grans cròniques can also contribute useful information on these processes of negotiation. For the analysis of interaction processes in later decades, documentary material and legal texts such as the Furs de València or the Llibres de la Cort will be the most relevant groups of sources.

The second case study on Sicily can draw on a broad base of sources as well. The expansion and consolidation of Norman rule is mainly recorded in Latin and Arabic narrative works. As in the Iberian Peninsula, documentary material is of utmost importance for the analysis of intercultural and interreligious processes of interaction in later decades. This includes not only Latin charters, but also the Arabic respectively Arabic-Greek production of the royal dīwān. Furthermore, a small number of legal texts is available for interpretation as well.

In conclusion, it should again be emphasised that the extraordinary linguistic, religious, and cultural heterogeneity of the social structures in Norman Sicily as well as in the Kingdom of València steadily produced fields of tension which in turn caused the formation of particular dynamics in the ubiquitous processes of communication, interaction, and negotiation. Analysing the establishment and consolidation of these important realms in the Western Mediterranean from the perspective of the mediators in these processes and comparing the results for both case studies in detail is the central concern of the research project presented here. The consistent application of the outlined methodological framework in studying the main questions shall result in a monographic study adding new perspectives to the scholarly discussion on the dynamics of communication and interaction in the multireligious and multicultural societies of the Mediterranean region.


Photo: Muslims kneeling before James I of Aragón, Cantiga 169 of the Cantigas de Santa Maria of Alfonso X., in: Codex E, Ms BI2, f. 226r., Biblioteca de El Escorial, URL: [https://creativecommons.org/licenses/by-nc-sa/3.0/de/].

  1. Cf. Brian Aivars Catlos, Muslims of Medieval Latin Christendom, c. 1050–1614, Cambridge / new York 2014, 515–535. []

Muslims under the rule of Military Orders in the Medieval Iberian Peninsula

Clara Almagro Vidal, Goethe-Universität Frankfurt am Main

Within the medieval Iberian Peninsula, military orders prospered in a context in which the fight against Islam held great weight. They played an important role in the territorial advance of Christian kingdoms at the expense of Andalusian territories and were also instrumental in the consolidation of frontier areas. In spite of it, or maybe because of it, they encountered Muslims often, both in the battlefields and outside of them. Muslims served in their convents, castles and houses, and resided on their lands as settlers in different fashions.

Military orders were present in different kingdoms at the same time. As such, they offer an excellent case study to approach Muslim presence under Christian rule while sidestepping the traditional focus on individual kingdoms. This has the potential to bring a new perspective to the interpretation of the factors and mechanisms at play in the relations between Muslims and their Christian lords in different areas and moments in time, showing the equilibriums and internal tensions that marked the different contexts and configurations surrounding their presence.

With the financial support from the Deutsche Forschungsgemeinschaft (DFG), the goal of my research project is to to analyse the ways in which military orders ruled over the Muslims that lived and worked under their rule in the Christian kingdoms of the Iberian Peninsula from the twelfth to the fifteenth centuries. The analysis focuses on two facets of Muslim presence: Muslim servants and Muslim inhabitants on their lands. In both cases, the objective is to identify both the characteristics of their status and of the roles they played, as well as to analyse the actions taken by military orders as their lords towards them. In order to do so, special attention is dedicated to records that relate to the economic administration of the possessions of the orders, as well as internal regulations, privileges, and judicial records.

The project is still ongoing. However, some very interesting findings are shaping a fascinating picture: servants of the orders included not only slaves, but also free Muslim men who occupied positions of trust within the orders fulfilling al manners of roles. 

The presence of Muslim settlers was encouraged in a number of ways, including establishing agreements with already existing Muslim communities or providing partial tax exemptions, among other strategies. The knights also offered protection to the Muslims living under their rule, which probably played a role in the fact that the relations between Muslim and Christian neighbours was often peaceful. However, these actions by the military orders were in a big part influenced by circumstances outside of the orders themselves. They showed themselves to be adaptable in this respect and, as a result, local factors greatly influenced the manifestations of overarching developments. In turn, the presence of Muslims inhabitants brought certain advantages to military orders, such as the availability of workforce on the land, especially at times when it was difficult to attract Christian settlers; and in the form taxable subjects, Muslims  could be subjected to higher fiscal pressure than their Christian counterparts, among other benefits.

Some early results of my research have already been published and a monograph is in the works.


Photo: Cantiga 181 of the Cantigas de Santa Maria of Alfons X, in: Codex Rico, Ms TI1, f. 240r, Biblioteca de El Escorial, URL: [https://creativecommons.org/licenses/by-sa/3.0/; http://warfare.gq/Cantiga/Cantigas_de_Santa_Maria-181.htm].

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